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¿Cómo se trata la enfermedad de Alzheimer?

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Una doctora revisa el tratamiento con un hombre mayor

La Administración de Alimentos y Medicamentos de los Estados Unidos (FDA, por sus siglas en inglés) ha aprobado varios medicamentos de receta para la enfermedad de Alzheimer para ayudar a controlar los síntomas o tratar la enfermedad. La mayoría de los medicamentos aprobados por la FDA funcionan mejor para personas en las etapas temprana o intermedia de la enfermedad de Alzheimer. Actualmente no se conocen intervenciones que curen esta enfermedad.

Medicamentos para la enfermedad de Alzheimer de leve a moderada

El tratamiento de los síntomas de la enfermedad de Alzheimer puede ayudar a dar comodidad, dignidad e independencia a las personas con esta enfermedad durante un período de tiempo más largo al mismo tiempo que también ayuda a sus cuidadores. La galantamina, la rivastigmina y el donepezilo son inhibidores de la colinesterasa que se recetan para los síntomas de leves a moderados de la enfermedad de Alzheimer. Estos medicamentos pueden ayudar a reducir o controlar algunos síntomas cognitivos y conductuales.

Los inhibidores de la colinesterasa previenen la descomposición de la acetilcolina, una sustancia química del cerebro que se cree que es importante para la memoria y el pensamiento. A medida que avanza la enfermedad de Alzheimer, el cerebro produce menos acetilcolina y, con el tiempo, estos medicamentos pierden su eficacia. Debido a que los diferentes inhibidores de la colinesterasa funcionan de manera similar, cambiar de uno a otro tal vez no produzca resultados significativamente diferentes. Sin embargo, cada persona con esta enfermedad puede responder mejor a un medicamento que a otro.

El lecanemab es una inmunoterapia aprobada por la FDA para tratar la enfermedad de Alzheimer en etapa temprana. Se dirige a la proteína beta-amiloide para ayudar a reducir las placas amiloides, uno de los cambios cerebrales característicos de esta enfermedad. Los estudios clínicos para determinar la eficacia del lecanemab se realizaron sólo en personas con enfermedad de Alzheimer en etapa temprana o deterioro cognitivo leve debido a esta enfermedad. Los resultados del estudio mostraron que el lecanemab desaceleró la tasa de deterioro cognitivo entre los participantes del estudio en el transcurso de 18 meses y redujo los niveles de amiloides en el cerebro. Es posible que, por ahora, el seguro médico solo cubra este medicamento en situaciones específicas.

Antes de recetar este medicamento, los médicos pueden solicitar tomografías por emisión de positrones (imágenes del cerebro) o un análisis del líquido cefalorraquídeo para evaluar si hay depósitos de amiloides en el cerebro. Existen posibles efectos secundarios al tomar este medicamento, incluidos inflamación o sangrado del cerebro. En raras ocasiones, estos efectos secundarios pueden ser graves y poner la vida en peligro. Debido a este riesgo potencial, se requiere seguimiento con resonancias magnéticas de rutina.

Se están estudiando otros medicamentos para tratar la enfermedad de Alzheimer en personas con deterioro cognitivo leve o la enfermedad de Alzheimer en etapa temprana.

Medicamentos para la enfermedad de Alzheimer de moderada a grave

Se puede recetar un medicamento conocido como memantina, un antagonista del N-metil-D-aspartato (NMDA), para la enfermedad de Alzheimer de moderada a grave. Este medicamento se receta para disminuir los síntomas, lo que podría permitir a algunas personas mantener ciertas funciones diarias por un poco más tiempo de lo que lo harían sin el medicamento. Por ejemplo, la memantina puede ayudar a una persona en las últimas etapas de la enfermedad a mantener su capacidad para ir al baño de forma independiente durante varios meses más, un beneficio tanto para las personas con Alzheimer como para sus cuidadores.

Se cree que la memantina actúa regulando el glutamato, una importante sustancia química cerebral. Cuando se produce en cantidades excesivas, el glutamato puede provocar la muerte de las células cerebrales. Debido a que los antagonistas del NMDA funcionan de manera diferente a los inhibidores de la colinesterasa, se puede recetar los dos tipos de medicamentos en combinación.

La FDA también aprobó el donepezilo, el parche de rivastigmina y un medicamento combinado de memantina y donepezilo para tratar la enfermedad de Alzheimer de moderada a grave.

El brexpiprazol es un antipsicótico atípico que ha sido aprobado para tratar la agitación asociada con la enfermedad de Alzheimer. A continuación, encontrará más información sobre el manejo de los síntomas conductuales y los antipsicóticos.

Dosis y efectos secundarios de los medicamentos para tratar la enfermedad de Alzheimer

Por lo general, los médicos recetan a los pacientes dosis bajas de los medicamentos y gradualmente van aumentando la dosis de acuerdo a qué tan bien los toleran. Existe cierta evidencia de que algunas personas pueden beneficiarse de dosis más altas de los medicamentos para la enfermedad de Alzheimer. Sin embargo, cuanto más alta sea la dosis, mayor será la probabilidad de que se produzcan efectos secundarios no deseados.

Se debe monitorear a los pacientes cuando inician el uso de un medicamento. Todos estos medicamentos tienen posibles efectos secundarios, que incluyen náuseas, vómitos, diarrea, reacciones alérgicas, pérdida de apetito, dolor de cabeza, confusión, mareo y caídas. Informe de inmediato cualquier síntoma inusual al médico que recetó el medicamento.

Es importante seguir las indicaciones del médico al tomar cualquier medicamento, incluidas las vitaminas y los suplementos a base de hierbas. Además, avísele al médico antes de agregar o cambiar cualquier medicamento.

  • Medicamentos para el tratamiento de la enfermedad de Alzheimer

    La siguiente lista ofrece una descripción general de los medicamentos para tratar la enfermedad de Alzheimer. Es importante hablar con su médico u otro proveedor de atención médica sobre sus opciones de tratamiento y cuáles pueden ser las más apropiadas para usted.

    Medicamentos aprobados por la FDA para tratar los síntomas

    • Brexpiprazol. Antipsicótico atípico. Trata la agitación resultante de la enfermedad de Alzheimer. Los posibles efectos secundarios incluyen síntomas del resfriado común, mareos, niveles altos de azúcar en sangre y ataque cerebrovascular. Se administra una vez al día a través de una tableta.
    • Donepezilo. Inhibidor de la colinesterasa. Trata la enfermedad de Alzheimer en etapas leve, moderada y grave al impedir la descomposición de la acetilcolina en el cerebro. Los posibles efectos secundarios incluyen náuseas, vómitos, diarrea, insomnio, calambres musculares, fatiga y pérdida de peso. Es una tableta que se administra una vez al día.
    • Galantamina. Inhibidor de colinesterasa. Trata los síntomas de la enfermedad de Alzheimer en etapas leve a moderado al evitar la degradación de la acetilcolina y al estimular los receptores nicotínicos para que liberen más acetilcolina en el cerebro. Los posibles efectos secundarios incluyen náuseas, vómitos, diarrea, disminución del apetito, pérdida de peso, mareos y dolor de cabeza. Se administra a través de una cápsula de liberación prolongada que se toma una vez al día o mediante una tableta o líquido que se toman dos veces al día.
    • Memantina. Antagonista de NMDA. Trata los síntomas de la enfermedad de Alzheimer de moderada a grave bloqueando los efectos tóxicos asociados con el exceso de glutamato y regula la activación del glutamato. Los posibles efectos secundarios incluyen mareos, dolor de cabeza, diarrea, estreñimiento y confusión. Se administra a través de una cápsula de liberación prolongada, o tableta o líquido que se toma una vez al día.
    • Memantina y Donepezilo (combinación fabricada). Antagonista de NMDA. Trata los síntomas de la enfermedad Alzheimer de moderada a grave al bloquear los efectos tóxicos asociados con el exceso de glutamato y al evitar la descomposición de la acetilcolina en el cerebro. Los posibles efectos secundarios incluyen dolor de cabeza, náuseas, vómitos, diarrea, mareos, anorexia y equimosis (pequeños hematomas causados por fugas en los vasos sanguíneos). Se administra a través de una cápsula de liberación prolongada que se toma una vez al día.
    • Rivastigmina. Inhibidor de colinesterasa. Trata los síntomas de la enfermedad de Alzheimer leve, moderada y grave al prevenir la descomposición en el cerebro de la acetilcolina y la butirilcolina (una sustancia química similar a la acetilcolina). Los posibles efectos secundarios incluyen náuseas, vómitos, diarrea, pérdida de peso, indigestión, disminución del apetito, anorexia y debilidad muscular. Se administra a través de una cápsula dos veces al día o mediante un parche cutáneo (se aplica a la piel) que se reemplaza una vez al día.

    Medicamentos aprobados por la FDA para tratar la enfermedad de Alzheimer

    • Lecanemab. Inmunoterapia modificadora de la enfermedad. Trata el deterioro cognitivo leve o la enfermedad de Alzheimer leve mediante la eliminación del beta-amiloide anormal para así ayudar a reducir la cantidad de placas en el cerebro. Los posibles efectos secundarios incluyen hinchazón y sangrado del cerebro, dolor de cabeza, tos, diarrea, náuseas, vómitos, fiebre, escalofríos, dolores corporales, fatiga, presión arterial alta, presión arterial baja y nivel bajo de oxígeno. Se administra por vía intravenosa durante una hora cada dos semanas.

Control de los síntomas conductuales de la enfermedad de Alzheimer

Los síntomas conductuales frecuentes de la enfermedad de Alzheimer incluyen insomnio, deambulación, agitación, ansiedad, agresión, inquietud y depresión. Los científicos están aprendiendo por qué ocurren estos síntomas y están estudiando nuevos tratamientos (con medicamentos o sin ellos) para controlarlos. Las investigaciones han demostrado que el tratamiento de los síntomas conductuales puede brindar consuelo a las personas con Alzheimer y facilitar las cosas a los cuidadores.

Los expertos están de acuerdo en que los medicamentos para tratar estos problemas de conducta deben usarse solo después de que se hayan probado otros tratamientos que no requieren medicamentos. Obtenga más información sobre los cambios en la conducta en personas con la enfermedad de Alzheimer y formas de lidiar con estos cambios..

Medicamentos que deben usarse con precaución en personas con enfermedad de Alzheimer

Existen algunos medicamentos, como los somníferos, los ansiolíticos, los anticonvulsivos y los antipsicóticos, que requieren una precaución adicional para personas con la enfermedad de Alzheimer. Estos medicamentos solo deben considerarse como una opción después de que:

  • el médico le haya explicado todos los riesgos y efectos secundarios del medicamento;
  • se hayan probado otras opciones más seguras sin medicamentos para tratar el problema

Las personas que tienen Alzheimer, así como sus cuidadores, deben estar atentas a los efectos secundarios de estos medicamentos.

Los somníferos se usan para ayudar a las personas a dormir y permanecer dormidas. Las personas con Alzheimer no deben usar estos medicamentos con regularidad porque hacen que se confundan más y corran más riesgo de caídas. Hay cambios en el estilo de vida que las personas pueden hacer para mejorar el sueño. Obtenga más información sobre cómo dormir bien por la noche.

Los ansiolíticos, o medicamentos contra la ansiedad, se utilizan para tratar la agitación. Ciertos tipos de ansiolíticos, como las benzodiazepinas, pueden causar somnolencia, mareos, caídas y confusión. Por esta razón, los médicos recomiendan que solo se usen durante períodos cortos de tiempo, si es que se van a usar.

Los anticonvulsivos son medicamentos que a veces se usan para tratar la agresión severa. Los efectos secundarios pueden incluir somnolencia, mareos, cambios en el estado de animo y confusión.

Los antipsicóticos son medicamentos que se utilizan para tratar las alucinaciones, los delirios y la paranoia, la agitación y la agresión. Los efectos secundarios de estos medicamentos pueden ser graves e incluyen un mayor riesgo de muerte en algunas personas mayores con demencia. Solo deben administrarse a personas con enfermedad de Alzheimer cuando el médico esté de acuerdo en que los síntomas son graves.

El futuro de los tratamientos para la enfermedad de Alzheimer

Los científicos que están investigando la enfermedad de Alzheimer continúan explorando una variedad de enfoques innovadores para tratar los síntomas y los procesos patológicos subyacentes. En los estudios clínicos en curso, están desarrollando y poniendo a prueba varias intervenciones nuevas. Estos incluyen inmunoterapia y otras terapias adicionales con medicamentos, entrenamiento cognitivo, dieta y actividad física.

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NIA Alzheimer’s and related Dementias Education and Referral (ADEAR) Center
(Centro de Educación y Referencias sobre la Enfermedad de Alzheimer y las Demencias Relacionadas)

800-438-4380
adear@nia.nih.gov
www.nia.nih.gov/health/alzheimers (en inglés)
www.nia.nih.gov/health/spanish/alzheimer (en español)

El Centro ADEAR del Instituto Nacional sobre el Envejecimiento ofrece información y publicaciones impresas gratuitas sobre la enfermedad de Alzheimer y las demencias relacionadas para familias, cuidadores y profesionales de la salud. El personal del Centro ADEAR responde a las solicitudes hechas por teléfono, por correo electrónico y por escrito, y dirige a las personas hacia recursos locales y nacionales.

Alzheimers.gov
www.alzheimers.gov/es (en español)

Explore el sitio web Alzheimers.gov para obtener información y recursos del gobiero federal sobre la enfermedad de Alzheimer y las demencias relacionadas.

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800-677-1116
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https://eldercare.acl.gov (en inglés)

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(Biblioteca Nacional de Medicina)
www.medlineplus.gov (en inglés)
https://medlineplus.gov/spanish/ (en español)

El Instituto Nacional sobre el Envejecimiento (NIA, por sus siglas en inglés), parte de los Institutos Nacionales de la Salud, ofrece la información contenida en este documento, la cual ha sido revisada por sus científicos y otros expertos para asegurarse de que sea precisa y esté actualizada.

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